Benito Juárez
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Benito Juárez nació en la pequeña aldea indígena zapoteca de San Pablo Guelatao, Oaxaca, México, el 21 de marzo de 1806. Sus padres, que eran campesinos pobres, murieron cuando tenía tres años. Juárez vivió con sus abuelos y luego con un tío. Trabajó con su tío hasta que tenía trece años. Luego caminó cuarenta millas hasta la ciudad de Oaxaca, México, para mudarse con su hermana. En ese momento, aún no podía hablar español (hablaba el idioma utilizado en la tribu de Oaxaca).

En Oaxaca, Juárez trabajó con Don Antonio Salanueva, un encuadernador, que básicamente lo adoptó. Ayudado por Salanueva y un maestro local, Juárez eventualmente aprendió a leer y escribir. En 1827 se graduó en el Seminario de Santa Cruz, pero luego cambió de carrera y decidió estudiar derecho. En 1831 calificó para ingresar a un bufete de abogados local, pero como la profesión legal ya estaba abarrotada, comenzó una segunda carrera como un político liberal antiestablishment con objetivos de cambiar el gobierno mexicano.

En 1831, Juárez ingresó a la política como funcionario del ayuntamiento de Oaxaca. En 1835 la ciudad lo eligió como diputado liberal a la legislatura federal. Continuó su carrera legal, a menudo sirviendo como representante de las comunidades indias severamente pobres en sus luchas por proteger sus tierras. Honesto e inteligente, se convirtió en uno de los principales abogados de Oaxaca.

En este momento, México parecía estar al borde del colapso total. Treinta años de violencia habían dejado la tesorería en bancarrota, las comunicaciones interrumpidas y la población desconfiada. Dos facciones (grupos rivales que crean conflicto), que se definen como conservadores y liberales, lucharon constantemente para controlar a México. Los conservadores representaban a los grandes terratenientes, a la Iglesia, al ejército y a las grandes ciudades. Los liberales, que representaban a pequeños comerciantes, algunos intelectuales, líderes políticos en áreas rurales y los pequeños rancheros del oeste y del sur, querían modernizar México.

Durante la dominación conservadora de México entre 1836 y 1846, Juárez evitó en gran medida el cargo electivo, pero a menudo aceptó nombramientos profesionales y políticos de las autoridades estatales conservadoras. En 1841, el gobierno del estado lo nombró juez de la corte federal, cargo en el que se desempeñó con excelencia. Su posición local había aumentado a través de su matrimonio con Margarita Mazza, la hija de una de las familias más ricas de Oaxaca.

En 1846, el partido liberal, encabezado por el ex presidente Valentín Gómez Farías, tomó el poder en todo México y Juárez regresó a la facción liberal. En 1847 y 1848, durante la guerra de México con los Estados Unidos sobre la tierra en el suroeste de Estados Unidos, se convirtió en gobernador interino de Oaxaca y luego elegido gobernador.

Juárez redujo la corrupción y construyó carreteras, edificios públicos y escuelas. Reorganizó la guardia nacional del estado, y cuando dejó el cargo en 1852, la economía de Oaxaca estaba en buena posición. Su gobierno estatal se hizo famoso en todo México por su honestidad, espíritu público y constructividad. También se desempeñó como abogado, a menudo ayudando a los pobres.

En 1853, el partido conservador, dirigido por el brillante Lucas Alamán (1792-1853), tomó el poder con un golpe de cuartel u hostil toma de poder. Uno de los líderes de la revuelta fue Antonio López de Santa Ana (1794-1876), el general corrupto que con frecuencia había dominado a México durante los últimos veinte años. Buscando fortalecer su poder, Santa Ana inmediatamente exilió (obligó a irse) a los líderes del partido Liberal, incluido Juárez.

En México, Santa Ana había llevado al país a una bancarrota adicional (completa ruina financiera). Los liberales lanzaron una revuelta y el gobierno de Santa Ana colapsó con poca lucha. Los liberales asumieron nuevamente el poder con Juan Álvarez como presidente. Pero el retiro voluntario de Álvarez en 1857 puso fin a las esperanzas liberales de una transformación pacífica de México. El siguiente período, conocido como la Guerra de los Tres Años (1857-60), resultó ser uno de los más sangrientos y derrochadores de la historia de México.

El único resultado positivo de estos años fue la aparición de Juárez como el líder indiscutible del partido liberal. Al mismo tiempo, los conservadores habían nombrado uno de los suyos al presidente de México y enviado a sus tropas hacia el norte para aplastar la resistencia liberal. A través del conflicto, Juárez huyó a Veracruz, México. Tres años más tarde, los ejércitos liberales reorganizados bajo Santos Degollado, Porfirio Díaz y Jesús González Ortega tomaron la ciudad de México. Los ejércitos conservadores se vinieron abajo, y sus líderes se exiliaron. En 1860, el pueblo mexicano eligió presidente a Juárez.

Juárez estaba decidido a llevar a cabo la reconstrucción nacional, pero tenía problemas asombrosos. El gobierno, buscando desarrollar una gran clase media agraria o una clase de trabajadores agrícolas, trató de distribuir las tierras a quienes las trabajaban. Sin embargo, los liberales necesitaban dinero para pagar el ejército y la deuda nacional. Presionados por los fondos, los funcionarios públicos permitieron a estas tierras llegar a aquellos que podrían pagarlas de inmediato, en su mayoría promotores de tierras ricas e inversionistas extranjeros.

Al borde del colapso económico, México estaba a merced de naciones extranjeras, en particular, Inglaterra, Francia y España. Los ingleses y españoles pronto se retiraron, pero el emperador francés, Luis Napoleón (1808-1873), intentó establecer un imperio mexicano bajo el archiduque austríaco Maximiliano (1832-1867). Ayudados por pequeñas fuerzas conservadoras, los franceses tomaron la ciudad de México en 1863. Una vez más, Juárez se vio obligado a huir.

Los años comprendidos entre 1864 y 1867 determinaron el futuro de México y las reformas liberales. Juárez se negó a servir en un gabinete imperial, un cuerpo de asesores bajo el control de un imperio extranjero. Los imperialistas controlaban las ciudades, pero el campo permanecía en estado de rebelión. Enfrentados a los crecientes costos en hombres y dinero y al ascenso de Prusia, que era parte del imperio alemán, los franceses se retiraron de México.

Juárez logró mucho en los cuatro años restantes de su vida. El gobierno comenzó a construir ferrocarriles y escuelas, se cortó el presupuesto militar y se despojó a la Iglesia de sus grandes propiedades. Lo más importante es que México tuvo su primer gobierno efectivo, basado en la Constitución de 1857, que garantizaba la libertad de expresión, la libertad de prensa, el derecho de reunión (derecho a organizarse) y la abolición de privilegios legales especiales.

En el lado negativo, Juárez se negó a distribuir la autoridad e insistió, a pesar de mucha oposición, sobre su propia reelección en 1871. Creía sinceramente que solo él podía gobernar México, pero ahora muchos lo veían como un dictador o un gobernante absoluto. Además, no había podido librar al país de los aranceles internos (impuestos) o para reducir las grandes propiedades independientes. En 1871 su ejército aplastó la revuelta de Porfirio Díaz, pero el partido liberal se había dividido en facciones. El 18 de julio de 1872, el presidente sufrió un derrame cerebral y murió en su escritorio.

Juárez tuvo muchas fallas, pero fue uno de los mejores ejecutivos mexicanos. Luchó y estableció una constitución liberal y obstinadamente salvó al país de la dominación extranjera, aunque hizo poco para ayudar al proletariado rural o la clase trabajadora.

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