Tomar riesgos
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Los humanos son excepcionalmente inteligentes entre todas las otras especies del planeta. Somos capaces de hazañas sobresalientes de tecnología e ingeniería. Entonces, ¿por qué somos tan propensos a cometer errores? ¿Y por qué tendemos a hacer los mismos una y otra vez? Cuando la psicóloga de primates Laurie Santos del Laboratorio de Cognición Comparativa de la Universidad de Yale planteó esta pregunta a su equipo, estaban pensando en particular en los errores de juicio que llevaron al reciente colapso de los mercados financieros. Santos llegó a dos posibles respuestas a esta pregunta. O los humanos hemos diseñado entornos que son demasiado complejos para que podamos comprenderlos completamente, o somos biológicamente propensos a tomar malas decisiones.

Para probar estas teorías, el equipo seleccionó un grupo de monos capuchinos cafés. Los monos fueron seleccionados para la prueba porque, como parientes lejanos de los humanos, son inteligentes y tienen la capacidad de aprender. Sin embargo, no están influenciados por ninguno de los entornos tecnológicos o culturales que afectan la toma de decisiones humanas. El equipo quería probar si los monos capuchinos cuando se los ponía en situaciones similares a las de los humanos, cometerían los mismos errores.

De particular interés para los científicos era si los monos cometerían los mismos errores al tomar decisiones financieras. Para averiguarlo, tuvieron que mostrar el dinero a los monos . Los monos pronto aprendieron, y además de aprender técnicas simples de intercambio, pronto pudieron distinguir “gangas”: si un miembro del equipo ofrecía dos uvas a cambio de un disco de metal y otro miembro del equipo le ofrecía una uva, los monos eligieron la opción de dos uvas. Curiosamente, cuando se compararon los datos sobre las estrategias de compra del mono con los datos del economista sobre el comportamiento humano, hubo una combinación perfecta.

Entonces, después de establecer que el mercado de dinero estaba operando efectivamente, el equipo decidió introducir algunos problemas en donde los humanos generalmente se equivocan. Uno de estos problemas es la asunción de riesgos. Imagina que alguien te dio $ 1000. Además de estos $ 1000, puedes recibir $ 500  adicionales, alguien arroja una moneda y si aterriza ‘cara’ recibirás $ 1000 adicionales, pero si cae ‘colas’ no recibirás más dinero. De estas opciones, la mayoría de las personas tienden a elegir la opción A. Prefieren las ganancias garantizadas, en lugar de correr el riesgo de no recibir nada. Ahora imagina una segunda situación en la que te dan $ 2000. Ahora puede elegir entre A) perder $ 500, dejándole un total de $ 1500, o B) tirar una moneda; si aterriza ‘cabezas’ no pierde nada, pero si cae ‘colas’ pierde $ 1000, dejándolo con solo $ 1000. Curiosamente, cuando tenemos la posibilidad de perder dinero, tendemos a elegir la opción más arriesgada, la opción B. Y, como sabemos por la experiencia de los inversores financieros y los jugadores, no es prudente tomar riesgos cuando estamos en una racha perdedora.

Entonces, ¿los monos cometerían el mismo error básico de juicio? El equipo los puso a prueba al darles opciones similares. En la primera prueba, los monos tenían la opción de intercambiar su disco por una uva y recibir una uva de bonificación, o cambiar la uva por una uva y, a veces, recibir dos uvas adicionales y, a veces, no recibir bonificaciones. Resultó que los monos, como los humanos, eligieron la opción menos arriesgada en tiempos de abundancia. Entonces el experimento fue revertido. A los monos se les ofrecieron tres uvas, pero en la opción A solo se les dieron dos uvas. En la opción B, tenían un cincuenta por ciento de probabilidades de recibir las tres uvas o una sola uva. Los resultados fueron que los monos, como los humanos, toman más riesgos en tiempos de pérdida.

Las implicaciones de este experimento son que, dado que los monos hacen los mismos juicios irracionales que los humanos, tal vez el error humano no es el resultado de la complejidad de nuestras instituciones financieras, sino que está incrustado en nuestra historia evolutiva. Si este es el caso, nuestros errores de juicio serán muy difíciles de superar. Sin embargo, en una nota más optimista, los humanos somos totalmente capaces de superar las limitaciones una vez que las hemos identificado. Al reconocerlos, podemos diseñar tecnologías que nos ayudarán a tomar mejores decisiones en el futuro.

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